世界最大远红外太空望远镜退役

“赫歇尔”太空望远镜是以英国天文学家威廉·赫歇尔的名字命名,它实际上是一台大型远红外线望远镜。“赫歇尔”望远镜造价10亿欧元,于2009年5月14日欧洲航天局两颗科学探测卫星“赫歇尔”和“普朗克”搭乘欧洲阿丽亚娜5-ECA型火箭,从法属圭亚那库鲁航天中心发射升空,展开了充满未知的宇宙之旅。

欧航局“赫歇尔”卫星发现恒星诞生留痕

欧洲航天局4月29日发表公报说,欧航局的“赫歇尔”远红外太空望远镜正式宣告退役,原因是它所携带的冷却物质“超流氦”已经告罄。“赫歇尔”太空望远镜在2009年5月由欧航局发射升空,它以英国天文学家威廉·赫歇尔的名字命名,其主望远镜的直径约为4米,镜体长度为7.5米,是人类有史以来发射的体积最大的远红外望远镜,主要用于研究星体和星系的形成过程。“赫歇尔”望远镜携有2300多升超流氦,后者能够冷却望远镜,保证其内部工作温度接近绝对零度(零下273.15摄氏度),从而尽可能降低太空辐射的影响,实现最佳观测效果。超流氦耗尽即意味着“赫歇尔”寿终正寝。4月29日,位于澳大利亚西部的地面控制中心在和“赫歇尔”进行日常联络时发现,“赫歇尔”所有仪器温度明显上升,表明超流氦已经挥发殆尽。欧航局的公报说,“赫歇尔”在近4年的工作时间里,完成了超过3.5万项科学观测,累计观测数据时长超过2.5万个小时。欧航局负责科学与机器人探索的阿尔瓦罗·卡涅特教授表示,“赫歇尔”的成绩已经超出预期,它提供的宝贵数据可供天文学家研究数年

据国外媒体报道,赫歇尔空间望远镜到今年3月份便结束其在红外波段观测宇宙的使命。赫歇尔望远镜大约在4年前发射升空,而且被运送到距离地球150万千米的观测位置。它的深入视野让科学家能够追踪星系随着宇宙时间所发生的变化。但是仪器的设计,而且尤其是它们的探测器要求赫歇尔望远镜在接近绝对零度的条件下工作。这是依靠冷却系统中的超流氦实现的,望远镜在发射的时候装载了超过2000升的超流氦。这种制冷剂在执行任务的过程中被逐渐的汽化,而且据工程师的最新估计,它将在本月的最后两个周的某一时刻完全耗尽。

欧洲航天局5月12日宣布,该机构的“赫歇尔”卫星日前意外发现恒星诞生后留下的痕迹,它将帮助天文学家更深入地了解恒星诞生的过程。

望远镜即将到来的灭亡并不突然,它只是像任务开始时所做的预测一样,而且预测结果几乎精准到月。研究人员现在正忙于制定一系列的最终观测目标,在可利用的时间里尽可能多的捕获照片。目前已有数千张照片储存在赫歇尔望远镜档案中,它将成为未来数十年里的关键文献资料。欧洲航天局项目科学家古兰-皮尔巴特告诉BBC新闻道:“我知道在科学家群体中有一个共识,赫歇尔望远镜是一个巨大的成功,而且我们也获得了美丽的观测结果。”

欧航局当天发表公报说,恒星通常诞生于遍布尘埃和气体的云团中,但新生恒星究竟如何驱散周围物质,从厚厚的云团中“破茧而出”,始终是一个谜团。

而关于这架望远镜在结束任务之后的去向,科学家们建议让其撞击月球,以此来探测月球地表下可能隐藏的水的线索。

在“赫歇尔”卫星的观测过程中,代号为NGC1999的星云进入了它的视线。星云附近有一块深黑色区域,此前天文学家一直认为,那是充满尘埃和气体的云团,由于密度太大、光线无法穿透。

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不过“赫歇尔”卫星犀利的“红外眼”揭开了这个“云团”的秘密。它之所以面目漆黑,并非因为密度太高,而是因为它根本就是空无一物的一片真空区域。天文学家随后使用地面上的天文望远镜进行核实,确认了这一结论。

研究人员推测,这个区域应该是恒星“破茧而出”时留下的痕迹,看上去很像是星云边上的一个大洞。

去年5月,欧航局的“赫歇尔”卫星和宇宙辐射探测卫星“普朗克”一起从法属圭亚那库鲁航天中心发射升空。“赫歇尔”卫星实质上是一个太空望远镜,它也是人类有史以来发射的体积最大的远红外线望远镜,主要用于研究星体和星系的形成过程。

欧航局“赫歇尔”卫星见证巨型原恒星形成过程

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